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5G 已经到来,而挑战才刚刚开始

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期待已久的 5G 已经开始推行,似乎每个月都会宣布推行计划进展加快。在美国,AT&T 和 Verizon 是首批开始营销宣传的供应商,它们双双在 2018 年年底宣布推行 5G 服务。而剩下的两家大型服务提供商于 2019 年中期开始推行。在亚洲,韩国、日本和中国已经于 2019 年推行 5G 服务。而在欧洲地区,首批商业 5G 订阅同样预计在 2019 年出现。

全面推行 5G 功能需要运营商投入大量资金,由于必须在 5G 营收开始流动之前筹到这笔现金,因此这中间存在微妙的平衡问题。与此同时,许多运营商仍在铺设 4G/LTE 网络,而随着现有服务开始商品化,其中一些运营商发现收入开始下降。 

因此如需 5G 服务盈利,则必须具备完善的战略计划,其中考虑到各种因素,例如技术路线图、随之演变的监管环境,当然还有本地/区域市场机遇。本文将探讨部分影响因素,并介绍运营商如何调整推行计划来平衡投资和 5G 收入流。

5G 推行已经开始

尽管在短期内,5G 部署可能会对移动运营商提出挑战,但是市场需求以及这些需求带来的机遇正在推动全球推行计划的加快实施。自 2018 年后期开始后,5G 订阅的用户群发展预计将比迄今为止的任何其它移动通信技术更快。据英国市场调研公司 CCS Insight 称,截至 2025 年,预计全球 5G 连接将达到 27 亿(图 1)。

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图 1:全球 5G 连接预期增长(来源:CCS Insight

尽管如此,5G 服务涵盖广泛的网络功能,详见图 2 中的国际电信联盟 (ITU) 标准规范 IMT2020。

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图 2:5G 性能标准(来源:NGMN 5G 白皮书)

为了达到这些标准,运营商必须在频谱、无线接入网 (RAN) 基础建设、传输、核心网络等所有网络领域投入大量人力物力。管理咨询公司 McKinsey & Company[i] 对欧洲某国的调研结果显示,2020 年至 2025 年期间,网络资本支出可能必须增加 60%,约等于总经营成本的两倍。

根据以上信息,大多数运营商对 5G 推行采取渐进式实施,以平衡投资和边际收益的做法也就不奇怪了。因此,全球 5G 服务覆盖路线图取决于运营商如何根据当地监管环境和市场条件分配投资。

监管和技术因素

正如任何无线网络技术一样,频谱覆盖是 5G 的关键条件,5G 将使用从 0.4 GHz 至 30GHz 及以上的毫米波 (mmWave) 频段。随着毫米波网络技术创下了高速和高带宽的又一里程碑,5G 服务的性能将根据使用的传输频率而定。

毫米波网络的设计和实施面临技术和成本两方面的挑战;需要用到可以在这些频率高效运行的新型小功率射频放大器,此外信号在这些频率的传输特性对网络致密化提出很高的要求。

确定了挑战后,负责开发 5G 标准的全球性组织 3GPP 把重点投向 5G NR 非独立组网 (NSA) 技术,并发布了首次涵盖 5G 的版本 (Release 15)。5G NSA 使运营商能够通过升级大规模 MIMO 技术利用现有的 4G/LTE 基础建设以提供服务。

回顾全球推行计划可以看出,大多数运营商采取了这种方式(详见表 1 中总结的抽样调查)。除 AT&T 和 Verizon 两家例外,它们使用毫米波频谱在目标城市提供家庭宽带服务,而其它多数运营商看起来一开始把重点投向 6GHz 以下的“中段”频率,也就是所谓的 MIMO“最佳点”。这些运营商起初关注消费者产品,它们与移动设备制造商合作,带来更快的下载速度。在英国,EE 和 Vodafone 也表示出在农村地区提供固定无线接入 (FWA) 服务的意向。

运营商

频率

服务

AT&T

39 GHz

家庭宽带

Verizon

28/39 GHz

家庭宽带

T-Mobile(美国)

600 MHz

消费电子、手机、平板电脑等

EE

3.4 GHz

消费电子、手机、平板电脑等

Vodafone

3.4 GHz

消费电子、手机、平板电脑等

中国联通

3.5 – 3.6 GHz

消费电子、手机、平板电脑等

韩国(所有三家运营商)

3.5 GHz

消费电子、手机、平板电脑等

表 1:试验推行计划

以上是短期至中期战略,目的是实现早期市场进入,获得收益,同时延迟构建完整 5G 基础建设所需的投资。然而,据 McKinsey 称,虽然许多国家目前在竞拍中段频谱,但是资源是有限的,终将在 2025 年用尽。

2019 年的两大活动很可能会触发下一波的 5G 网络频谱竞拍和投资热潮:10 月份,ITU 将在四年一度的世界无线电通信大会 (WRC) 上落定 5G 频谱分配方案,而 3GPP 计划在 12 月发布 Release 16,完善 5G 毫米波标准在内的 5G 规范。

市场驱动力

当前大多数 5G 推行计划可视为以“低垂的果实”为目标,满足消费者对更高带宽的需求,同时尽可能减少对巨额网络投资的需要。然而真正的收益机会将在 5G 功能解锁多个垂直市场的潜在普及需求时来到。5G 将成为农业、零售、汽车、制造、能源和公用事业行业数字化的主要推手,据 Ericsson 和 A.D. Little[ii] 的最新调研显示,通过普及这些应用,截至 2026 年,运营商的收入增幅预计将高达 36%。

然而可以肯定的是,打开这些潜在市场需要对 5G 网络的下一开发阶段进行投资。无人驾驶车辆和云机器人等技术所需的延迟水平只有通过普及边缘计算才能达到。同样的,在高密度区域实现涉及成千上万台传感器的智能城市应用将需要网络致密化。图 3 为典型使用案例与部署难度和市场进入挑战(表示投资需求)的关系图。

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图 3:应用增长机会(来源:Ericsson《抓住 5G 产业数字化的潜在商业机遇》)

未来将带来干扰

5G 网络性能增强,带来下载和上传速度的阶段性变化,加上超低延迟,5G 必定将成为行业数字化的重要推手。这样的结果会干扰许多现有商业模型,在创造机遇的同时带来威胁,受到影响的不仅有移动运营商,还有从游戏到汽车的各个行业的参与者。

电信行业的运营商和设备制造商已统一战线,以打造能够满足新兴需求的生态系统。例如 5GAA 协会已经做出调整,确保无人驾驶车辆的市场需求已在不断进化的 5G 规范中得到涵盖。同样的,OneM2M 计划就新兴的机器对机器和 IoT 技术制定标准和解决方案。

随着 5G 的起步,成功的市场参与者将需要在日益复杂的生态系统中生存,然后对该系统进行管理。为了收获产业数字化的果实,运营商必须与行业中的专业公司、应用开发商以及系统集成商建立市场进入合作伙伴关系。此外还需要创新的投资管理方法,以充分探索 5G 网络共享概念。

正如任何具有干扰性的新兴技术一样,市场将出现赢家和输家,而灵活、创新与合作将是获得成功的关键推动因素。

结论

5G 服务现已在许多城市推出,但是多数情况下基于增强的 LTE 网络,并且使用 6 GHz 以下的中段频谱。尽管运营商通过这些服务能够展示 5G 功能,但是真正的机遇只有在 5G 网络功能完全开放时才能解锁,这需要对所有网络领域进行大量投入。为了获得产业数字化的预期收益,运营商将需要谨慎分配投资,并在复杂的生态系统中开展工作,以进入目标细分市场。

[i] McKinsey & Company《通向 5G 的道路:不可避免的基础建设成本增长》

[ii] Ericsson《5G 商业潜力》,第二版

 

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